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Convirtiendo las viviendas en Maine en fósiles

Jul 29, 2023

La creciente crisis inmobiliaria de Maine está chocando con la crisis climática global.

La población del estado está creciendo más rápido que su oferta de viviendas, y ese crecimiento es impulsado en parte por personas que buscan lugares templados para llamar hogar en un mundo que se calienta rápidamente.

Algunos defensores ven una oportunidad de abordar estas dos crisis al mismo tiempo, si los líderes estatales pueden orientar las nuevas construcciones hacia el tipo de viviendas más densas, totalmente eléctricas y energéticamente eficientes que puedan ayudar a reducir los costos de vida y las emisiones de carbono.

La directora de políticas de Maine Conservation Voters, Kathleen Meil, es parte del grupo de trabajo de edificios del Maine Climate Council, que se está preparando para actualizar su ambicioso plan climático de cuatro años para 2020 este otoño. Ella espera que la próxima fase de su trabajo profundice en esta intersección.

"Es una de las cosas que realmente encuentro emocionantes de este trabajo y de todo lo relacionado con la acción climática", dijo Meil. “Se siente mucho mejor que sentirse abrumado y decir: 'Oh, no, tenemos que lograr todas estas cosas al mismo tiempo'. Es como, 'No, podemos abordar todos los problemas más importantes que enfrenta la gente al mismo tiempo'. ¿Cuan genial es eso?'"

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La población de Maine de casi 1,4 millones de personas creció hasta un 5,9% en los condados más densamente desarrollados del sur el año pasado, según la Oficina del Censo de Estados Unidos. En total, más de 30.000 nuevos residentes llegaron a Maine desde otros estados y casi 3.600 emigraron del extranjero entre julio de 2020 y finales de 2022.

Está ejerciendo presión sobre el ya sobrecargado parque de viviendas de Maine, que tenía una tasa de desocupación del 4% para alquileres y sólo del 0,4% para viviendas en propiedad el año pasado, según la Oficina del Censo.

Los datos de la Coalición Nacional de Vivienda para Personas de Bajos Ingresos muestran que Maine carece de más de 22.000 unidades de vivienda que sean asequibles para las personas de ingresos más bajos: aquellos que ganan menos de $26.500 al año en un hogar de cuatro personas, lo que cubre el 30% de los inquilinos de Maine, según la coalición.

“Las listas de espera son de miles: tenemos una lista de espera de más de 12,000 personas para recibir vales de vivienda para ayudar a financiar el alquiler de las personas. Tenemos personas que viven en viviendas inseguras”, dijo la directora ejecutiva de la Coalición de Vivienda Asequible de Maine, Laura Mitchell. "Estamos viendo la necesidad en todas partes".

Mientras tanto, el estado ha luchado por albergar a miles de personas sin vivienda, incluidas muchas en el área de Portland cuyos campamentos han sido arrasados ​​repetidamente por la ciudad. Y cientos de solicitantes de asilo entrantes están siendo alojados temporalmente en hoteles locales y en la Expo de Portland. Las condiciones en la Expo provocaron una protesta en junio y las fechas límite para mudarse se avecinan mientras los funcionarios locales se apresuran a levantar nuevos refugios y encontrar otras soluciones.

“Independientemente de su procedencia, necesitan un lugar donde vivir”, dijo Rubén Torres, líder de comunicación y políticas de la Coalición por los Derechos de los Inmigrantes de Maine.

Es probable que los recién llegados aumenten a medida que el clima se caliente. Los estados del norte de Nueva Inglaterra han sido llamados “paraísos climáticos” potenciales, a pesar de enfrentar sus propios impactos del cambio climático, como niveles históricamente inauditos de calor extremo, aumento del nivel del mar costero e inundaciones repentinas devastadoras en el interior, como se vio en Vermont en los últimos años. semanas.

Pero los expertos dicen que el clima de esta región, en última instancia templado y relativamente libre de incendios forestales y huracanes, sigue siendo un atractivo para quienes huyen de situaciones peores en Estados Unidos y en el extranjero.

"De hecho, la pandemia puede ser una instantánea de cómo será la migración climática en las próximas décadas", dijo Hans Carlson, director ejecutivo de Blue Hill Heritage Trust de Maine, en una conferencia anual de investigación de sostenibilidad a nivel estatal en abril, según The Monitor de Maine.

Torres dijo que las personas que emigran a Maine, últimamente desde países como Angola y la República Democrática del Congo, tal vez no mencionen el cambio climático como la razón principal por la que se mudaron, pero profundizan un poco más y su firma se puede ver en los patrones migratorios en todo el mundo.

La sequía histórica y las lluvias más esporádicas están perturbando los sistemas alimentarios y agrícolas en países como estos, creando trastornos económicos, conflictos sociales y nuevas amenazas de violencia que están empujando a la gente a marcharse.

"Ciertamente esperamos, a medida que pase el tiempo, ver más y más personas desplazadas", dentro y fuera del país, dijo Tobin Williamson, gerente de defensa de la coalición por los derechos de los inmigrantes. “Lo que estamos tratando de hacer ahora es simplemente ayudar a nuestros formuladores de políticas a estar preparados para eso. Si miles de personas se van a mudar a Maine, ya sabes, ahora es el momento de construir viviendas para ellos”.

Esta preparación también significa mejoras en la infraestructura y otras mejoras en la planificación comunitaria, dijo. Grupos como la Coalición por los Derechos de los Inmigrantes de Maine apoyaron un proyecto de ley aprobado el año pasado que permitirá un desarrollo de viviendas más denso en Maine, creando más lugares donde construir con acceso a los servicios públicos, el transporte público y otros servicios sociales existentes, y con una huella ambiental más pequeña.

Pero para cumplir con los objetivos estatales de reducir las emisiones y ayudar a combatir los cambios climáticos que están contribuyendo a impulsar esta migración, las viviendas que Maine agregue para satisfacer las necesidades de los residentes nuevos y existentes deberán construirse de manera diferente a las del pasado.

Maine depende más que cualquier otro del costoso gasóleo para calefacción que genera muchas emisiones de carbono para mantenerse caliente en los gélidos inviernos. Aunque las bombas de calor eléctricas son cada vez más eficientes en temperaturas frías, estas y otras mejoras respetuosas con el clima pueden generar modificaciones complicadas en casas más antiguas y menos climatizadas, del tipo que impregna el parque de viviendas existente en Maine.

Maine ha estado esforzándose mucho para superar este desafío. El estado anunció a finales de julio que ya cumplió un objetivo inicial en su plan climático de instalar 100.000 nuevas bombas de calor para 2025. Los objetivos de bombas de calor más agresivos para años futuros se basan en la reducción de niveles específicos de emisiones modelados por computadora de los hogares de Maine. y edificios, han dicho los funcionarios.

Si es posible implementar mejoras como bombas de calor y una mejor eficiencia energética en los hogares existentes, tal vez sea "la mayor obviedad en el campo" para las nuevas construcciones, dijo Matt Rusteika, director de transformación de mercado de la Building Decarbonization Coalition.

Los grandes usuarios potenciales de energía de combustibles fósiles en la mayoría de los hogares son los sistemas de calefacción y refrigeración, el calentamiento de agua, la estufa y el horno, la lavadora y la secadora, además de potencialmente un generador, dijo Rusteika. El gas natural o metano es una opción fácil para impulsar estas funciones. Pero Maine tiene menos acceso al gas doméstico que casi cualquier otro estado, especialmente fuera de su extremo sur.

"La falta de servicio de gas de Maine lo coloca a la cabeza en la descarbonización de sus hogares", dijo Rusteika.

Las mejoras a los conductos o tuberías involucradas en la electrificación de una casa existente pueden generar grandes costos, dijo, pero “en construcciones nuevas, eso no es un problema. Por lo tanto, en realidad puede ser más barato construir una nueva casa o un nuevo edificio con electrificación... que construir algo con combustibles fósiles”.

Esto va en contra de las afirmaciones de algunos desarrolladores de que las técnicas de construcción energéticamente eficientes y la infraestructura eléctrica para el hogar no son económicas.

De hecho, una ley de 2022 en Maine exige que las nuevas construcciones financiadas por la Autoridad de Vivienda del estado deben cumplir con un estándar de eficiencia energética de alto nivel, como la certificación Passive House o algo similar.

Estos enfoques enfatizan la electrificación, el aislamiento y las bajas necesidades energéticas en general, lo que ayuda a crear una calidad de aire saludable y costos de energía muy bajos y predecibles, dijo Naomi Beal, quien dirige passivhausMAINE.

"No podemos darnos el lujo" de seguir instalando sistemas impulsados ​​por combustibles fósiles en los hogares de Maine, dijo, "como en el caso del clima".

“Y además, no es necesario”, añadió. “Es sucio, caro y volátil. … El valor de un enfoque a nivel de Casa Pasiva es que los costos son pequeños y súper predecibles”.

Dijo que estas técnicas de construcción eficientes y electrificadas son especialmente económicas para desarrollos multifamiliares más grandes, como el nuevo dormitorio de la Universidad del Sur de Maine, que se convertirá en una de las residencias pasivas más grandes del país.

Pero las regulaciones para ayudar a descarbonizar las viviendas nuevas deben lograr un equilibrio complicado, dijo Mitchell de la Coalición de Vivienda Asequible de Maine: mejorar la calidad, la sostenibilidad y la asequibilidad de la vivienda, sin encarecer demasiado la construcción de los proyectos ni desacelerar el ritmo de desarrollo para albergar a los más necesitados. .

"Existe una especie de punto óptimo, porque también hay una cuestión de equidad social involucrada en esto", dijo Mitchell. "El costo de la eficiencia energética y la lucha contra el cambio climático no deberían recaer totalmente sobre las espaldas de las personas que necesitan viviendas asequibles".

Mencionó los cargadores de vehículos eléctricos en viviendas unifamiliares asequibles como ejemplo de un requisito potencialmente improductivo. La nueva ley de Maine que exige altos estándares de eficiencia en los proyectos de viviendas asequibles financiados por el estado incluye cobrar el acceso como una forma de cumplimiento para los constructores.

"Aumenta los costos [de construcción]", dijo Mitchell, "y cuando se piensa en la probabilidad de que se utilicen esos [cargadores], particularmente en el corto plazo, hay que pensar en qué es perfecto y qué es productivo".

Maine está muy atrasado en sus objetivos de adopción de vehículos eléctricos, lo que refleja el hecho de que el transporte es la mayor fuente de emisiones del estado, aunque los fabricantes de automóviles están agregando modelos más asequibles y los costos de vida útil de los vehículos eléctricos tienden a ser más bajos que los de los automóviles a gasolina. .

Rusteika, de la Coalición para la Descarbonización de la Construcción, dijo que los requisitos regulatorios pueden brindar a los desarrolladores más certeza, pero no siempre son necesarios en un momento en que las alternativas de construcción respetuosas con el clima se están volviendo competitivas en costos.

"No es necesariamente necesario un instrumento regulatorio contundente", afirmó. “Mucha gente elige la electrificación por sus ventajas. No se trata de 'come tus verduras'”.

Pero señala los códigos de construcción como una herramienta no reconocida a escala comunitaria en este esfuerzo. Maine solo ha tenido un código de energía de construcción a nivel estatal desde finales de la década de 2000; actualmente utiliza el código internacional de 2015 y ahora está trabajando para actualizarlo a la edición de 2021, según la oficina del Jefe de Bomberos.

Las ciudades de Portland y el sur de Portland están utilizando ese código de 2021 como un “código extensible” opcional, que según el estado hace más para fomentar la eficiencia, la reducción de carbono y la resiliencia.

“La pregunta es”, dijo Rusteika, “¿qué es lo mejor que puede hacer el estado, lo más rentable que puede hacer el estado para lograr ese” objetivo de reducción de emisiones? "Creo que sabemos que no se trata de imponer la responsabilidad de lograr el objetivo a las personas más vulnerables del estado".

West End Apartments, un complejo de viviendas asequibles en el sur de Portland, Maine, es un ejemplo de lo que es posible y de los tipos de compromisos que todavía se requieren. Fue construido con un estándar casi Passive House, casi sin servicios de combustibles fósiles, dijo el arquitecto Jesse Thompson, principalmente para reducir los costos operativos para el propietario del edificio a largo plazo.

West End abrió su primer edificio en 2021 y el segundo a principios de este año. Algunas de las 116 unidades totales se reservaron para albergar a solicitantes de asilo locales. Los apartamentos cuentan con calefacción, refrigeración, lavadoras, secadoras y estufas eléctricas, además de un aislamiento robusto y un sistema de ventilación central que captura y filtra el calor residual y recicla el aire fresco en los apartamentos.

Dado que los costos de construcción siguen siendo elevados desde la pandemia, el precio de las actualizaciones eléctricas o eficientes aún puede ser difícil de ajustar a un presupuesto ajustado. Los edificios del West End tienen bombas de calor en sus pasillos y vestíbulos, pero no en cada unidad. Thompson dijo que tuvieron que optar por la opción más barata: calentadores de zócalo eléctricos.

Los zócalos eléctricos son generalmente la forma más cara de calentar en Maine. Pero Thompson dijo que las bombas de calor de los pasillos y otras opciones de diseño significan que los zócalos no tienen que trabajar demasiado. El propietario de los edificios, el promotor de viviendas asequibles Avesta, también opta por cubrir las facturas de electricidad de los residentes bajo las reglas de crédito fiscal para edificios como este.

"Si construyéramos una tonelada de edificios grandes con calor de resistencia eléctrica, sobrecargaría la red", dijo Thompson. "Las bombas de calor son buenas porque consumen electricidad" -lenta y gradualmente- "por lo que podemos construir muchos más edificios".

En el complejo quedan dos elementos que funcionan con combustibles fósiles. Uno es el generador a gas necesario para hacer funcionar el ascensor de los edificios en caso de un apagón. Los desarrollos futuros podrían utilizar una batería; ese será el caso de al menos una nueva vivienda asequible en Boston, que también cuenta con construcción Passive House y un panel solar en el tejado.

El otro consumidor de combustibles fósiles son los calentadores de agua de los edificios, que funcionan con gas. Era la opción más barata para el proyecto del West End, dijo Thompson, pero podría no serlo para el próximo proyecto similar.

"Está cambiando muy, muy rápidamente", dijo Thompson. “Comenzamos a diseñar este edificio hace seis años. [Los calentadores de agua eléctricos] no parecían asequibles entonces. Pero los edificios que estamos diseñando ahora, lo estamos analizando. … La maquinaria es cada vez más barata; el estado está presionando mucho más para hacerlo”.

Esta historia fue apoyada por la Beca de Periodismo de Soluciones Ambientales del MIT. Vea más informes de este proyecto en The Maine Monitor, una sala de redacción sin fines de lucro.

Annie Ropeik es una periodista independiente que vive en Portland, Maine. Pasó aproximadamente una década como reportera de radio pública galardonada y ahora trabaja como subdirectora de Mississippi River Basin Ag & Water Desk, una colaboración de informes ambientales.

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